Come l’NBA Executive Jeff David ha rubato $ 13 milioni ai Sacramento Kings (Parte 2)

Come l’NBA Executive Jeff David ha rubato $ 13 milioni ai Sacramento Kings (Parte 2)

La traduzione dell’inchiesta di Kevin Arnovitz e ESPN sulla truffa finanziaria ai danni dei californiani

foto da The Courier Mail

 

(Link alla Prima Parte)

 

Torniamo a Coconut Grove, nel salotto della casa che Jeff e Kate avevano affittato, Kate giace tremante sul divano. Ore prima, l’FBI aveva preso d’assalto la sua casa. I suoi conti bancari erano stati congelati. E ora, dopo che suo marito ha confessato una mostruosa frode, sua madre le siede accanto e allunga un braccio, ma lei praticamente non risponde.

“Sono in grossi guai”, dice Jeff alla madre di Kate, Nancy, e al suo compagno, Rich.

Kate è inconsolabile.

Jeff spiega il perché della visita dell’FBI, spiega lo schema della truffa. Tuttavia, a Nancy e Rich, sembra ignaro della gravità del suo crimine.

“Restituirò semplicemente i soldi”, dice Jeff. “Posso liquidare le proprietà. Tutti i soldi sono lì. Li restituirò e quando lo farò, andrà tutto bene.”

Rich passa alla modalità “fix-it” chiamando avvocati che conosce a casa in Ohio, lasciando messaggi perché è passata la mezzanotte, poi dice a Jeff che è indispensabile ottenere protezione legale.

“La state facendo più grande di quello che è”, dice Jeff. “Vado dall’FBI, li chiamerò domani. Racconterò loro tutta la storia e mostrerò loro dove sono i soldi. Tutti recupereranno il proprio denaro e andrà tutto bene. Non sarà  un grosso problema”.

Rich e Nancy sono allibiti. Jeff crede davvero che l’unico punto da affrontare sulla lista sia la restituzione? Mentre Rich supplica Jeff, Kate si scuote dalla sua trance, allo shock subentra la rassegnazione.

“Andrai in prigione”, dice Kate. “Perderemo tutto.”

Per molte altre ore, Rich cerca di far ragionare Jeff, mentre Nancy rassicura la famiglia sul fatto che Jeff sia redimibile.

“Siamo andati a letto alle 4 del mattino e ho detto: ‘Non credo che abbia capito la situazione’“, dice Rich quasi un anno dopo.

Dopo una breve notte di sonno, la famiglia torna a casa a Pinecrest la mattina dopo per raccogliere le proprie cose.

“È stato terribile”, ammette Nancy.

 

Due giorni dopo, a Sacramento, David siede a un tavolo da riunione tra i suoi due avvocati difensori e di fronte alla squadra dell’ufficio legale degli USA specializzato nei crimini da “colletti bianchi”.

Qui, iniziano con le direttive a David:

“Ogni volta che vuoi parlare in privato con i tuoi avvocati, saremo felici di uscire dalla stanza”, afferma l’assistente avvocato Michael D. Anderson. “Ma qualsiasi mezza verità sarà considerata una bugia. Lasciare fuori fatti pertinenti sarà considerata una bugia. Ci aspettiamo che tu ci dica tutto ciò che sai e, se hai in mente di fare qualcosa di diverso, regoliamoci da subito in maniera differente perché mentirci è peggio che non dirci niente”.

David opera con la speranza che, collaborando, si riesca a trovare un accordo favorevole. Cerca di stabilire un rapporto personale con gli avvocati della controparte, ma poche professioni sono più impermeabili al fascino di un venditore di quella dell’avvocato governativo.

David offre un’ampia descrizione delle operazioni Golden1 e Kaiser Permanente. Quando gli viene chiesto di ricordare l’ultima volta che ha parlato con qualcuno dei Kings, tuttavia, trascura di menzionare la chiamata con Wegzyn del lunedì. Agli avvocati statunitensi viene in mente che David potrebbe non rendersi conto che è quella conversazione che lo ha messo allo scoperto. David, inoltre, non divulga informazioni sull’istanza di frode del 2012 fino a quando l’Assistente avvocato del governo Matt Yelovich non la presenta.

David sostiene che dal momento in cui ha deviato i fondi da Golden 1 e Kaiser Permanente, intendeva rimborsare il denaro. Dice che aveva anche pensato come fare: il 1° luglio 2026, i Kings si sarebbero aspettati $ 5,5 milioni (secondo il piano di pagamento originale), quando Golden1 avrebbe inviato $ 5 milioni, David dice che aveva in programma di aprire un conto DBA (“doing business as”) chiamato GoldenOne dal quale avrebbe pagato la differenza di $ 500.000. Dice di credere che il dipartimento finanziario dei Kings non avrebbe avuto preoccupazioni dal fatto che i $ 5,5 milioni sarebbero arrivati ​​in due pagamenti purché l’intero importo fosse presente.

Alla domanda se lo scenario di David sembra plausibile, i dirigenti delle operazioni aziendali di sei team nba affermano di trovarlo inverosimile. Uno di questi dirigenti afferma: “Fatturiamo tutto, anche i contratti firmati. Quindi Golden1 riceverà una fattura per $ 5,5 milioni settimane prima del pagamento”. Molti dirigenti notano che non è insolito che team e sponsor esplorino la rinegoziazione dei loro accordi attivi, il che richiederebbe ai dirigenti di entrambe le parti di rivedere i documenti. Con David non più presente per seguire il cliente Golden1 o per interferire, la frode sarebbe praticamente impossibile da gestire.

Per quanto riguarda i 4,4 milioni di dollari di Kaiser Permanente, questi dirigenti sono ancora più dubbiosi sul progetto di David di tenere i Kings all’oscuro.

A differenza dell’anticipo di Golden1 di $ 9 milioni, che avrebbe prodotto carenze annuali più tardi, il pagamento anticipato di $ 4,4 milioni di Kaiser Permanente non ha creato alcun buco di denaro: i soldi andarono direttamente a David senza che i Kings sapessero nulla. Se avesse davvero voluto restituire $ 4,4 milioni alla franchigia, avrebbe dovuto essere creativo.

Come si può rimborsare una squadra che non sa di essere stata derubata? Nell’NBA non è raro che una franchigia acquisti beni da un’altra – suite, insegne, diritti sui loghi – per costruire un accordo di sponsorizzazione aziendale su più mercati. David afferma che, nella sua veste di dirigente con un’altra squadra, avrebbe potuto chiamare la sua controparte a Sacramento più volte in un periodo di 10 anni per negoziare tali accordi.

Un Team President di lungo corso ritiene che il piano di David non sia convincente, osservando che mentre le franchigie uniscono il loro potere di mercato, sono molto più propensi a scambiare informazioni sui prezzi e quindi condividere i dati di contatto per lo sponsor. L’idea che David potrebbe orchestrare, diciamo, nove accordi valutati in media $ 500.000 è, dice il dirigente, fantasiosa: “Non funziona così”.

Inoltre, l’ufficio del procuratore degli Stati Uniti ritiene che il dibattito sul fatto che David possa rimborsare realmente i fondi sia irrilevante perché non aveva veramente intenzione di farlo.

“Se davvero avesse voluto rimborsare le vittime le avrebbe pagate una volta avuta quella montagna di denaro”, dice Anderson.

 

Il 7 settembre 2018, gli Heat licenziano David. Nelle settimane seguenti, nel tentativo di rimborsare le parti danneggiate, suggerisce in maniera a dir poco audace ai pubblici ministeri di poter aiutare a vendere gli immobili in base alla sua esperienza e conoscenza del mercato.

Ma il team di confisca ha organizzato la vendita di beni molto più complessi di una casa al mare. Date le circostanze, sono preoccupati che David possa provare a chiudere degli accordi sotto il prezzo di mercato, magari con il pagamento di una parte a se stesso o ad un amico. Il team di confisca lavora invece con un team immobiliare a Los Angeles: vende la casa di Hermosa Beach (che David ha acquistato a luglio 2016 per $ 8 milioni) a $ 10,6 milioni, vende la casa di Manhattan Beach (che David ha comprato per $ 3,8 milioni) a $ 4,3 milioni. Dopo l’avvenuto rimborso ai Kings e alle altre parti interessate, i soldi rimanenti vanno a un fondo di confisca delle attività che compensa le vittime di reato.

A dicembre, David si dichiara colpevole di frode e furto di identità aggravato. Ritorna a Columbus, dove lui, Kate e i loro tre figli si sono trasferiti in una spaziosa casa a schiera non lontano da dove è cresciuta Kate e dove risiede la maggior parte della sua famiglia.

Ha sei mesi prima di tornare a Sacramento per la condanna.

 

A gennaio 2019, i principali dirigenti delle operazioni commerciali della nba e delle sue 30 franchigie si riuniscono a Miami per l’incontro annuale di marketing della Lega. È una specie di conclave industriale in cui David era solito sguazzare, ma quest’anno è la sua assenza a far rumore. Sebbene il suo crimine non lo abbia reso famoso, David è diventato una “morale della favola”, una storia da tenere a mente tra i front office della NBA, paurosi di poter cadere vittima di una simile truffa.

Conversando alle cene di gruppo, i dirigenti che hanno lavorato con David cercano di ricordare casi che potrebbero averlo fatto passare come truffatore. I CFO si scambiano le modalità delle ‘prove di stress’sui controlli interni e sui saldi dei loro team per proteggersi da potenziali frodi. Un presidente afferma che la sua franchigia ha avviato un audit completo delle sue operazioni giorni dopo che la storia è diventata pubblica.

Sono state sollevate domande su come un credito cooperativo incaricato di proteggere i risparmi degli insegnanti e un’associazione no profit potessero essere prosciugate di milioni da parte di un singolo individuo. Golden1 e Kaiser Permanente hanno inviato milioni a un’entità che non conoscevano senza chiedere a David di confrontarsi con le sue controparti legali e finanziarie. Molteplici fonti a Sacramento descrivono Golden1 come un’istituzione desiderosa di tuffarsi nel mercato che aveva sostenuto con passione. In tal modo, il credito operativo si è lasciato esporre a un errore che un’azienda più strutturata avrebbe potuto evitare con la dovuta diligenza.

“Quello che è successo con Golden1 e Kaiser probabilmente non sarebbe accaduto con American Airlines o Bank Of America”, afferma un dirigente NBA.

I funzionari di Golden1, Kaiser Permanente e Van Wagner hanno rifiutato di commentare.

Ma le discussioni vertevano tutte su come questa frode sarebbe potuta accadere a qualsiasi squadra. L’ufficio del Procuratore degli Stati Uniti e altri membri delle forze dell’ordine si sono congratulati coi Kings per aver risposto rapidamente a ciò che Wegzyn ha scoperto. Ma più fonti che hanno lavorato in quella organizzazione nell’ultimo decennio affermano che la franchigia aveva difetti sistemici che l’hanno lasciata scoperta durante gran parte del mandato di David. Tra gli anelli deboli della catena, si dice, c’era il dipartimento finanziario dei Kings.

Un responsabile di controllo dei team nba afferma che è modus operandi comune in qualsiasi dipartimento finanziario ben gestito, sia esso un team o uno sponsor, telefonare quando si paga la prima fattura a qualcuno. Che si tratti di un acquisto di segnaletica da $ 20.000 con Van Wagner, una spedizione di palloni o un accordo di sponsorizzazione da $ 110 milioni, la maggior parte delle organizzazioni nba ha un sistema rigoroso che traccia ogni acquisto e vendita.

I Kings hanno messo in discussione questa prassi.

“Qualsiasi organizzazione può subire il tradimento da parte di un dipendente di fiducia”, afferma Bill Portanova, ex assistente Procuratore che è stato assunto dai Kings come investigatore indipendente. “Jeff David aveva operato da solo.”

 

Jeff, Kate e le loro famiglie arrivano al tribunale degli Stati Uniti a Sacramento il 24 giugno 2019. Jeff indossa un abito blu scuro a doppio spacco, scarpe color whisky e occhiali con montatura spessa; Kate indossa un abito nero. Dall’altra parte del tribunale, la squadra del Procuratore si prepara a sostenere che Jeff David dovrebbe scontare nove anni in una prigione federale.

Gli avvocati di David ribattono che il loro cliente ha collaborato pienamente e presenta pochi rischi di recidiva. Dichiarano che una lunga condanna sarebbe un atto di vendetta senza alcuno scopo pratico.

Nancy parla con empatia misurata di un uomo che ha ammirato. “È stato particolarmente difficile per noi perché siamo stati testimoni in molte occasioni in cui la sua forte morale è risaltata in situazioni molto meno importanti di questa”, afferma. Questo è il momento in cui Kate, stoica durante i 90 minuti di lettura della sentenza, piange a dirotto.

David scoppia a piangere durante la testimonianza di sua suocera, togliendosi gli occhiali e nascondendo la testa tra le mani. Diventa emotivo quando interrogato di persona, facendo una pausa per raccogliere se stesso mentre trasmette rimorso alla corte.

“Ho perso il rispetto che avevo”, dice David al giudice William B. Shubb. “Ho perso un lavoro e una carriera che ho amato e in cui eccellevo. Ma non mi importa di ciò che mi succederà, mi importa solo di aver fatto la cosa giusta per le persone a cui ho fatto del male.”

Anderson, il Procuratore Capo al momento della condanna, non dà credito alla continua pretesa di David di voler risarcire i Kings, e mette in discussione la premessa che David abbia commesso una o due leggerezze.

“Questo è stato un lungo e sofisticato corso di condotta che ha richiesto la registrazione di una LLC (Limited Liability Company – ndr) presso lo Stato, l’apertura di account di posta commerciali a nome della LLC, l’utilizzo delle identità e dei nomi di imprenditori di spicco, la loro firma su documenti della LLC a loro insaputa e l’utilizzo delle loro identità per perpetuare la frode “, afferma. “Questo è successo per molti, molti anni.”

Shubb, un magistrato di 81 anni che presiede la Corte nel Distretto orientale della California dal 1990, esprime un profondo scetticismo sul fatto che David aveva pianificato di rimborsare il denaro sia plausibile.

“È pura fantasia”, dice.

David e il suo team legale avevano sperato in una pena non più lunga di due anni, ma Shubb lo condanna a sette. Quando il processo si chiude, la famiglia e gli amici di David si stringono nel dolore con lui, ma Kate non si muove. Dalla prima fila della galleria, fissa in lontananza.

Cinque giorni prima che David inizi a scontare la pena, una questione urgente finisce sul suo ordine del giorno. La famiglia aveva trascorso il fine settimana alla Ohio State Fair, dove due dei suoi tre figli avevano vinto un pesce rosso. Ciò significa che uno dei suoi tre figli era stato privato dell’innocente piacere di portarsi a casa quello splendente fagottino che respirava nuotando in un sacchetto di plastica e di scegliergli un nome.

I negozi di animali domestici sono chiusi la domenica sera, quindi poco dopo David mescola tre bicchieri di latte al cioccolato e prepara la colazione, porta i bambini nel SUV e partono in viaggio per compensare la grande disparità del pesce rosso del 2019.

“Devi indossare abiti veri, bello”, dice a suo figlio di 5 anni che trova l’idea di non poter indossare il pigiama in un centro commerciale del tutto non convincente.

 

David ora vive presso la Federal Correctional Institution di Morgantown, nella Virginia occidentale, dove i momenti di piacere sono brevi e rari e dove, secondo un articolo di Fortune, la valuta del carcere si presenta sotto forma di barattoli di sgombro cotto.

Sebbene sua moglie e i suoi suoceri credano ancora che sia un brav’uomo, David non potrà apprezzare da vicino il oro amore tranne quando consentito dalle regole di visita ufficiali. Non potrà vedere i bambini per i prossimi anni, la famiglia ritiene che vedere il padre in uno stato di detenzione sarebbe troppo traumatico per loro.

 

Atherton, in California, è la culla della Silicon Valley, il secondo codice postale più ricco degli Stati Uniti e il luogo della festa di Natale 2016 dell’Amministratore Delegato dei Kings Vivek Ranadive. Grapevines e Tesla fiancheggiavano il vialetto del castello di 3 acri di Ranadive: la sua piscina con fondo di vetro era coperta da un pavimento sotto un tendone, I magnati della tecnologia si servivano da soli il sushi, mentre gli ospiti vagavano al piano di sotto in mezzo al campo da basket seminterrato di Ranadive. Lì vicino, una teca commemora gli incontri di Ranadive con celebrità di fama mondiale. La festa, affermano fonti a conoscenza dell’evento, costa tra $ 150.000 e $ 200.000.

Jeff arrivò alla serata con Kate che trovò l’opulenza dell’intera faccenda un po’ridicola, un modo di vivere diverso dal suo. Ma quello era il centro nevralgico del mondo di Jeff. Come CRO dei Kings, era stato l’ideatore di accordi di sponsorizzazione da svariati milioni di dollari che erano stati incanalati in un gruppo di proprietà il cui management valeva diverse centinaia di milioni di dollari. La stella del team, DeMarcus Cousins, ha guadagnato $ 17 milioni. Anche il capo allenatore ha raccolto quasi $ 4 milioni a stagione.

Nessun ambiente ha mostrato questa abbondanza di nba più della Lexus Lounge presso il Golden1 Center mezz’ora prima della palla a due. Non c’era nulla di esteticamente unico nella Lexus Lounge. Il ‘minimalismo maschile’dovrebbe essere familiare a chiunque sia entrato in un hotel o una boutique negli ultimi dieci anni. Ma a Sacramento, dove chi possiede denaro è più facile che lo nasconda piuttosto di metterlo in mostra, questa è stata la più importante accumulazione di ricchezza che la città abbia visto.

I partner del gruppo di proprietà dei Kings arrivavano alle partite col jet privato da una delle loro svariate case, mentre altri si presentavano in limousine o in auto sportive da $ 100.000. In quattro isolati lungo L Street c’era la capitale della quinta più grande economia del mondo (la California – ndr) e i lobbisti che ingrassavano le ruote di quel motore erano presenti a una delle ‘41 feste esclusive’a stagione. A volte, Ranadive entrava nell’edificio assieme a celebrità come Drake e Jamie Foxx.

 

Dalla parete vetrata della lounge, gli ospiti hanno visto i giocatori dei Kings correre da e verso gli spogliatoi e il campo per i warm-up. David era il principale responsabile della vendita agli sponsor di questi famosi atleti, eventi come questo erano sempre presenti nella sua agenda. E anche se guadagnava $ 360.000 all’anno più bonus, quasi tutte le persone che si trovava ad avere attorno guadagnavano più di lui.

 

L’NBA di Jeff David era piena di ricchezza ma, pur in quell’aria rarefatta, lui era quello povero.

Fonte: ESPN.

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