Come l’NBA Executive Jeff David ha rubato $ 13 milioni ai Sacramento Kings (Parte 1)

Come l’NBA Executive Jeff David ha rubato $ 13 milioni ai Sacramento Kings (Parte 1)

La traduzione dell’inchiesta di Kevin Arnovitz e ESPN sulla truffa finanziaria ai danni dei californiani

foto da The Courier Mail

 

Il furgone partito da Sacramento si fa strada nella fitta aria d’agosto di Miami. Contiene gli oggetti della vita di Jeff David, tutti destinati alla nuova casa dei nel ricco quartiere di Pinecrest. È luglio 2018 e gran parte della famiglia David è a disposizione per aiutare con il trasloco. La suocera di Jeff e il suo compagno erano arrivati ​​la notte precedente per aiutare a badare ai bambini mentre Jeff e sua moglie, Kate, spostavano la loro famiglia dalla casa in affitto a Coconut Grove.

Jeff, l’ex responsabile delle entrate del Sacramento Kings, ha preso il giorno libero per trasferirsi dopo aver ottenuto un nuovo ruolo come CRO dei Miami Heat. La sua vita è apparentemente perfetta. Ha una moglie amorevole da circa 10 anni, tre figli in salute e, dopo l’incarico con i Kings durato più di un decennio (in cui ha aiutato a far entrare centinaia di milioni nelle casse societarie tramite sponsorizzazioni nell’arena), è entrato a far parte di una delle organizzazioni più rispettate della NBA, in un mercato accattivante e in un posto soleggiato.

Quel lunedì, la nuova porta d’ingresso dei David è attraversata da un turbinio di tecnici del cavo, operai e addetti ai lavori. Nel mentre, Jeff riceve una telefonata da un’ex collega ai Kings. Si chiama Stacy Wegzyn e lavora nel settore delle risorse umane. Jeff ricorda che era stato seduto nel suo ufficio a Sacramento solo pochi mesi prima, quando gli fu detto che i Kings avrebbero eliminato la sua posizione. Dopo alcuni convenevoli, la conversazione entra nel vivo… Dice a Jeff che ha passato in rassegna i suoi vecchi file e, nel farlo, ha trovato uno a cartella denominata “TurboTax” che fa riferimento a un’entità chiamata Sacramento Sports Partners.

“Ero solo curiosa di sapere cos’è e se quelli sono documenti che dovrebbero andare a qualcun altro”, dice Wegzyn.

 

È una richiesta apparentemente innocua da parte di chi lavora nelle risorse umane, in realtà determinerà il resto della vita di Jeff David. Se solo lo avesse saputo non avrebbe risposto.

“No, no, no”, risponde Jeff. “Quello era un … cavolo, andiamo indietro nel tempo. Forse 2015?”

Wegzyn lo incalza. Chiede a Jeff se i documenti contengono qualcosa che qualcun altro ai Kings debba ve vedere. Jeff le assicura che possono distruggerli perché quell’entità giuridica non esiste più. Pochi minuti dopo aver riattaccato, sua suocera Nancy è in piedi davanti alla porta quando appare un investigatore dell’FBI, che chiede di parlare con Jeff.

Questo agente, John Sommercamp, trova Kate e Jeff in cucina, e dice loro che potrebbero essere vittime di frode e che sta indagando su una società di titoli immobiliari. Jeff si apparta con Sommercamp in una camera da letto, l’agente in realtà vuole che Jeff sia rilassato e a proprio agio, disponibile alla conversazione… Non crede che sia una vittima, sospetta fortemente che sia l’autore di un crimine. Più a lungo Jeff crede che l’inchiesta riguardi quella società, più è probabile che Sommercamp possa estrarre i dettagli che desidera.

Sommercamp ha delle domande. Un anno prima, Jeff aveva acquistato una casa da 8 milioni di dollari a Hermosa Beach, 20 miglia a sud-ovest di Los Angeles. Sommercamp chiede a Jeff come ha trovato i soldi per comprarlo e Jeff spiega di far parte di un gruppo di investitori. Sommercamp vuole sapere chi sono questi investitori, Jeff dichiara spontaneamente che Golden 1 e Kaiser Permanente, due importanti sponsor dei Kings, siano tra i partner. L’agente diventa più specifico, si informa sui meccanismi della formazione di Sacramento Sports Partners e quando gli chiede come ha ottenuto le firme dai suoi partner a Sacramento, Jeff capisce che è ora di togliersi il sorriso dalla faccia.

 

Jeff David sa di essere in trappola.

 

Qualche ora dopo, nella casa in affitto a Coconut Grove, Kate accede alla sua app bancaria personale per scoprire un saldo di $ 0,00. Nessun avviso, nessuna spiegazione. Solo zeri.

Kate telefona alla Bank of America, i cui rappresentanti la rimbalzano nel labirinto del servizio clienti, alla fine viene a sapere che c’è un blocco sul conto di famiglia. Kate passa al conto secondario della famiglia alla Wells Fargo. Anche questo è congelato.

“Perché tutti i nostri soldi sono spariti?!” urla a Jeff, che sembra stranamente ottimista per un uomo che improvvisamente non ha la liquidità per ordinare una cena a portar via. “Ha qualcosa a che fare con quegli agenti dell’FBI?”

 

Kate arriva a pensarle tutte, ipotizzando che gli agenti potrebbero essere stati truffatori che si atteggiano a federali per spennare la loro famiglia. Jeff le dice che è improbabile, estrae il biglietto da visita che Sommercamp gli ha consegnato quando lo ha accompagnato fuori dalla porta e dopo avergli detto che sarebbe stato più a suo agio nel continuare la conversazione dopo aver consultato un avvocato.

Jeff chiama Sommercamp e lo mette in vivavoce.

“I nostri soldi sono congelati”, dice Jeff mentre Kate ascolta.

“Probabilmente non riuscirete a riavere quei soldi”, dice Sommercamp. “Sai cosa hai fatto.”

Quando Jeff riattacca, Kate è una statua di sale.

“Di cosa sta parlando ?! Cosa hai fatto ?! Cosa sta succedendo?!”

Jeff si siede sul letto accanto a sua moglie e le mette una mano sul ginocchio.

“Te lo dirò, ma ho bisogno che tu mi ascolti”, dice. “Ho bisogno che tu mi ascolti.”

La storia che Jeff David stava per raccontare a sua moglie, quella di una frode lunga anni e di milioni di dollari rubati, era quasi troppo assurda per crederci.

 

Nel 2009 con l’NBA alle prese con le conseguenze della recessione globale e con voci sempre più insistenti su una relocation dei Kings, David era un uomo pieno di preoccupazioni. Allora era il vicepresidente delle partnership aziendali a Sacramento, temeva di dover sbarcare il lunario come consulente di marketing sportivo privato. Mosso da queste prospettive, aveva costituito una società privata, la Sacramento Sports Partners. Nei suoi nove anni di vita, SSP non ha mai preso alcun lavoro di consulenza. Ma alla fine si è rivelata utile. David lasciò il suo posto per un breve periodo per lavorare presso gli uffici della nba prima di tornare a Sacramento nel 2011 come CRO. Era brillante e motivato, con una profonda comprensione del settore.

Il suo stile non era per tutti. Un collega ai Kings lo considerava un venditore viscido, che sarebbe entrato in affari con chiunque. Un altro ha detto che David spesso e volentieri sparava balle, era il tipo di persona che affermava, semi seriamente, di essere l’inventore di espressioni come “Cali Love”.

“Jeff è un colletto bianco mischiato all’amico surfista” dice un ex collega ai Kings del ramo delle operazioni aziendali. “Inaugurava le riunioni con con ‘It’s Money Monday!’e poi faceva dei rap stupidi su qualche cliente.”

Tuttavia, in un’organizzazione come i Kings spesso teatro di intrighi di Palazzo, molti colleghi trovarono Jeff una voce rassicurante che predicava la virtù di “non perdersi in un bicchiere d’acqua”. Era socievole, appassionato, capace di ridere di se stesso quando… nel suo gergo “chiudiamo alcuni numeri di telefono” significava che voleva che il team di vendita realizzasse alcuni accordi di sponsorizzazione a sette cifre.

Nel 2012, vicino ai 40 anni, David stava guadagnando uno stipendio medio-basso a sei cifre. Ma desiderava di più.

 

La sua prima opportunità arrivò quell’anno quando Van Wagner, una società di marketing sportivo con sede a New York, chiamò David per una telefonata di routine: stava cercando di mediare l’acquisto di cartelloni pubblicitari a bordo campo per Peak Sport, una società di abbigliamento sportivo. Quando è arrivato il momento di fatturare all’acquirente, David ha utilizzato il modello di fattura standard dei Kings, ma Van Wagner ha effettuato tre pagamenti, per un totale di circa $ 30.000, a SSP.

Era stato David a rispondere alla chiamata di Van Wagner, quindi nessun altro ai Kings era a conoscenza del loro affare. L’importo rappresentava una somma relativamente piccola per una franchigia che avrebbe generato entrate per circa 13 milioni di dollari in sponsorizzazioni in quella stagione.

Poiché la pubblicità era stata acquistata da Van Wagner per conto di Peak Sports, non vi era alcun sospetto che un assegno di Peak non fosse stato presentato nel reparto contabilità. Se qualcuno di zelante avesse visto i nuovi cartelloni avrebbe pensato che fossero parte di un acquisto pubblicitario più ampio.

I Kings avevano dato a David un’autonomia che poteva sfruttare. Aveva compiuto la prima di una serie di truffe che sarebbero passate da migliaia a milioni di dollari. Era audace e, per come la vedeva lui David, a prova di bomba.

In più di due dozzine di interviste a colleghi, amici, vicini di casa, familiari, forze dell’ordine e uomini d’affari di Sacramento nessuno ha saputo fornire spiegazioni sul perché lo abbia fatto. Quando gli è stata chiesta una motivazione dietro al furto, David non ha dato alcuna risposta soddisfacente.

“Curiosità? Stupidità?”

 

I Kings sono entrati nel 2015 celebrando la loro improbabile sopravvivenza.

Guidati da David, avevano iniziato discussioni con diverse società per i diritti di denominazione della loro nuova arena e del campus per gli allenamenti, che erano in costruzione. Dato che in quegli anni la squadra era sempre stata vicina a lasciare la città, i Kings consideravano gli accordi di sponsorizzazione su larga scala più che un’opportunità per incassare assegni. Volevano consolidarsi lì dove erano.

“La squadra ha quasi lasciato la città ed è stata la gente e le aziende di Sacramento a tenerla lì”, dice David. “E’una storia bellissima.”

Questa “storia” ha anche dato a David un’opportunità, ha trascorso la stagione nba 2015-16 rubando più soldi di quanti la maggior parte dei giocatori di Kings guadagnasse sul campo.

 

Nel giugno 2015, i Kings e California Golden1 hanno trovato un accordo sui diritti di per la nuova arena della squadra: 20 anni, 110 milioni di dollari. David e Golden1 avevano una struttura di accordi che includeva 20 pagamenti annuali a una media di $ 5,5 milioni l’uno. Durante i negoziati, l’amministratore delegato di Golden1 Donna Bland ha suggerito che se i Kings avessero avuto bisogno di più soldi, Golden1 avrebbe potuto soddisfare le richieste. David ha nascosto questa informazione.

Quell’agosto, i Kings hanno anche concordato un accordo di sponsorizzazione della durata di 10 anni per $ 28 milioni per la loro nuova training facility con Kaiser Permanente, fornitore di servizi sanitari no-profit con sede a Oakland. Accordi come questo spesso hanno clausole che permettono di alzare le somme in gioco per tenere conto dell’inflazione o dell’aumento dei costi operativi, simile a un adeguamento del costo della vita. David ha detto ai suoi capi che clausola di questo tipo sarebbero state da escludere dall’accordo con Kaiser, una condizione che avrebbero potuto accettare data la loro soddisfazione per la somma di $ 28 milioni e la lunga trattativa, secondo David. Ma all’insaputa dei superiori ha continuato a negoziare.

Con la scusa che le spese si stavano accumulando mentre i Kings cercavano di completare la costruzione della nuova arena, David chiese a Kaiser di aggiungere un pagamento anticipato di $ 4,4 milioni al posto di una di dette clausole. Kaiser accettò e, il 19 agosto 2015, David fatturò alla compagnia con la carta intestata dei Sacramento Kings, pagabile non ai Kings ma al suo conto SSP.

Ha avuto modo di modificare i documenti originali falsificando la firma del presidente del team Chris Granger e inviando il file a Kaiser. I Kings, in possesso del contratto originale, non ha mai visto la versione modificata.

A settembre, $ 4,4 milioni sono arrivati nel conto di SSP.

 

Un anno dopo, tornò da Bland per chiedere se la sua offerta di un pagamento anticipato fosse ancora valida. Il 5 luglio 2016, Golden1 ha pagato $ 9 milioni a SSP.

Per compensare i $ 9 milioni, David ha modificato il piano di pagamento dell’accordo iniziale, falsificando nuovamente la firma di Granger. A partire dal 2026, le rate annuali dovute il 1 ° luglio di ogni anno sono state ridotte di $ 500.000 o $ 1 milione per la durata dell’accordo. Per poter compensare il deficit, David afferma di aver pianificato di trasferire l’importo mancante ai Kings.

La fiducia reciproca tra David e gli sponsor era inattaccabile, abbastanza forte da potersi barcamenare in questa confusione che avrebbe potuto far deragliare il suo intero schema. Quando Golden1 ha inviato il suo primo pagamento annuale previsto, lo ha fatto a SSP, non ai Kings. Come un ladro di banche che evita  un esplosivo col colorante, David tornò da Golden1 e spiegò che SSP era il conto riservato ai lavori per finalizzare la costruzione dell’arena. Ha prontamente restituito $ 6 milioni e ha incaricato Golden 1 di trasferire i fondi sul conto principale dei re.

“Sapevo come operavano i Kings”, dice David. “Sapevo come funzionavano queste altre società. Avevamo un accordo e ci eravamo accordati, poi tutti passarono oltre”.

Meno di quattro anni dopo aver sottratto $ 30.000 per della segnaletica a bordo campo, David aveva ora rubato $ 13,4 milioni ai Kings e ai loro principali partner aziendali.

E nessuno sospettava nulla.

 

Per Jeff David, l’estate del 2017 è stata una di quelle volte in cui la realtà supera la fantasia. Il giugno precedente aveva acquistato una casa da 3,8 milioni di dollari a pochi isolati dall’Oceano Pacifico a Manhattan Beach.

Ora aveva portato sua moglie e la sua giovane famiglia su un charter privato nel sud della California per trascorrere il 4 luglio nella nuova casa con quattro camere da letto, che era a mezzo miglio da una proprietà ancora più grande a Hermosa Beach che Jeff aveva anche acquistato. Aveva in programma di affittare questi immobili ma nel frattempo la sua giovane famiglia poteva crogiolarsi nel caldo bagliore di una delle zone costiere più affascinanti di Los Angeles.

Quando Jeff aveva trasferito $ 250.000 dei risparmi della famiglia sul conto di Sacramento Sports Partners, aveva detto a Kate che il denaro era destinato a un fondo immobiliare con altri investitori. Ma le persone con cui Kate ha sentito Jeff parlare di pavimenti e infissi non erano co-investitori: erano venditori e designer che si consultavano con Jeff su come migliorare le case per massimizzare il rendimento.

I contanti utilizzati per gli acquisti sono stati quasi interamente i milioni inviati a Jeff da Golden1 e Kaiser Permanente.

Per quanto gratificante possa essere il lavoro di venditore per conto di una squadra di basket professionista, questo non ha soddisfatto la sete di Jeff di avere di più. Ristrutturare queste preziose proprietà -finanziate dal suo furto- gli ha dato quella possibilità. Ora faceva parte del business con le sue controparti più ricche, dimostrando a se stesso che avrebbe potuto avere successo negli investimenti. Kate, una preoccupata cronica dal fatto che la famiglia David era sempre più numerosa, poteva dormire tra due guanciali sapendo che il loro futuro era assicurato.

L’estate successiva, David lasciò i Kings per gli Heat. Ma andando via, si era lasciato dietro una traccia digitale.

 

Era solo un documento, un piccolo documento quello che Stacy Wegzyn aveva bisogno da Jeff David.

Nell’agosto 2018, il vicepresidente delle risorse umane dei Kings aveva cercato una copia di uno schema delle commissioni per costruire il nuovo team di vendita aziendale. David aveva trascurato di lasciare il documento digitale quando era partito per Miami poche settimane prima. Wegzyn pensò che un rapido giro della sua directory di file avrebbe prodotto qualcosa, così martedì, sei giorni prima della visita dell’FBI a Miami, aveva fatto in modo che il dipartimento IT dei Kings scaricasse un archivio dal loro sistema cloud condiviso.

Mentre Wegzyn navigava in una massa di file nella vecchia directory di David, non era stata in grado di riconoscere un sistema organizzato, quindi aveva dovuto aprire i file uno per uno. Alla fine, si era imbattuta in una cartella intitolata “TurboTax”, il cui primo oggetto era un piano di ammortamento per una casa. In quanto proprietario di proprietà in affitto, la tabella degli articoli deprezzati sembrava familiare nel suo contenuto – mobili, una golf cart – ma il nome della società in questione era strano: Sacramento Sports Partners LLC.

Wegzyn era a conoscenza di altre entità associate al basket e ai beni immobili dei Kings, ma questo non sembrava familiare. Inoltre, si chiedeva, perché un’azienda il cui nome suggerisce che sia una branca dei Kingsi centrasse qualcosa con una golf cart in una casa al mare vicino a Los Angeles?

Prima di lasciare l’ufficio quel giorno, Wegzyn aveva chiesto a John Rinehart, presidente delle operazioni commerciali della squadra, e Gerri Guzman, direttore finanziario, se erano a conoscenza di SSP. Nemmeno loro lo erano. Wegzyn aveva anche trovato un paio di moduli fiscali K-1 che elencavano Golden1 e Kaiser Permanente come partner in SSP, il che sembrava strano dato che le unioni di credito e i consorzi sanitari non hanno l’abitudine di investire in case al mare con dirigenti sportivi.

Aveva anche detto al dipartimento IT dei Kings che aveva bisogno di accedere all’e-mail di David. Doveva lasciare la città in meno di 48 ore per accompagnare sua figlia al college nel nord-ovest del Pacifico e voleva disperatamente un po’di chiarezza prima di andare.

 

Nelle prime ore di mercoledì mattina, il marito di Wegzyn, Mark, la trovò seduta al tavolo della cucina, curva sul suo laptop.

“Cosa sta succedendo?” Chiese Mark.

“C’è qualcosa di veramente incredibile in ballo”, ha detto. “Non posso parlarne, ma è un’ossessione. Devo continuare a lavorarci su.”

Ha cercato nelle e-mail di David qualsiasi collegamento con l’indirizzo a Manhattan Beach o con la Sacramento Sports Partners. Scoprì che David aveva fatto domanda per i mutui e includeva un estratto conto presso un finanziatore che mostrava un deposito di $ 4,4 milioni da Kaiser Permanente. Più tardi, ha trovato un deposito di $ 9 milioni da Golden1.

Un’ondata di adrenalina scosse il corpo di Wegzyn. Ad ogni ora che passava, si convinceva sempre più che stava percorrendo un sentiero che avrebbe rovinato la vita di David per sempre. Fu consumata da questa ricerca ma aveva anche dei dubbi atroci.. E se mi stessi sbagliando? E se questo fosse tutto legittimo? Leggere l’e-mail di David era stato un atto invasivo, anche se i dipendenti di Kings, come quelli della maggior parte delle aziende, sottoscrivono la loro privacy a persone come lei.

 

Più tardi quel mercoledì, Wegzyn ha contattato Golden1 e Kaiser Permanente per saperne di più. Voleva muoversi rapidamente. Controllando la corrispondenza di David, sembrava che stesse lavorando per vendere una delle proprietà. “Sono Stacy dei Sacramento Kings”, ha detto ai contabili di ciascuna organizzazione. “Siamo partner. Stiamo effettuando un audit e mi piacerebbe ricevere se possibile un elenco di tutti i pagamenti effettuati alla mia organizzazione negli ultimi cinque anni.”

Stava attenta a non rivelare le sue intenzioni, non voleva allarmare nessuna delle due società. Quando ha trovato un interlocutore a Golden1 gli ha inviato per email l’elenco delle legittime entità Kings, seppellendo SSP nel mezzo.

 

Il giorno dopo, mentre la sua Ford Expedition andava verso nord, Wegzyn rimase in contatto con Rinehart, cercando superare la burocrazia dei loro partner. Stacy e Mark salutano la figlia, quindi tornarono a Sacramento.

Martedì, quando Wegzyn torna in ufficio, arriva la conferma da Golden1: avevano inviato un pagamento di $ 9 milioni a SSP. Wegzyn e i pezzi grossi dei Kings si resero conto che era tempo di intensificare questa indagine. Il nuovo vice presidente delle operazioni di sicurezza, Dave Thomas ha trascorso quasi 30 anni nelle forze dell’ordine con l’FBI e i servizi segreti. Wegzyn chiese a Thomas di organizzare un incontro.

Quando l’FBI arrivò mercoledì pomeriggio, i Kings erano armati di pile di documenti scoperti e organizzati da Wegzyn: un raccoglitore con tutta la corrispondenza, documenti fiscali, estratti conto bancari, qualsiasi cosa su cui fosse riuscita a mettere le mani. Ciò che mancava a Wegzyn i contratti stipulati da David per attirare Golden1 e Kaiser Permanente nel suo piano.

Giovedì, quando i Kings stavano setacciando il loro network per ulteriori prove, è stata scoperta una cartella denominata “660” (660 J Street era una sede temporanea delle attività commerciali della squadra durante la costruzione della nuova arena). All’interno della cartella c’era il contenuto del vecchio laptop di David, che includeva un PDF con le firme di Granger, Bland e Rinehart, insieme alle copie dell’emendamento per l’accordo Golden1 e il contratto rivisto con Kaiser Permanente.

Una sola settimana di indagini nel mondo sommerso di David e Wegzyn aveva colpito nel segno.

“Potresti venire a lavorare per noi”, ha detto Sommercamp a Wegzyn.

 

(Continua)

Fonte: ESPN.

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